Line6 Variax Bass 700

Line6 Variax Bass 700 “The last bass you’ll ever need?”

Met het doorslaande succes van de Line6 Variax zijn de verwachtingen over de Variax Bass 700 natuurlijk hooggespannen. De bas werd in september 2004 al aangekondigd, maar de nieuwsgierige bassist moest wachten tot januari voordat de eerste exemplaren in de winkels verschenen.

Instrument
De Variax Bass wordt voor Line6 geproduceerd in Korea en heeft een eigenzinnig uiterlijk. Het ontbreken van één of twee elementen draagt daar in belangrijke mate aan bij. Er zijn twee uitvoeringen, een three-tone sunburst met een schildpad slagplaat en zwart met een Black Pearl slagplaat. De vorm van de elzen body doet wat aan een Stingray denken, maar dan vrouwelijker uitgesneden: slankere taille en bredere heupen. De body is iets dikker dan normaal. Er moet natuurlijk veel elektronica in passen. Dat alles maakt de bas behoorlijk zwaar: bijna 5 kilo.
Om fingerstyle te spelen mis je het element om je duim op te zetten, daarom heeft men een lange duimsteun aangebracht, die wat mij betreft goed voldoet. Je kunt je duim in alle speelposities kwijt.
De hals is zoals gebruikelijk van esdoorn met een palissander toets en heeft de contouren van een J-hals. Lang, slank, hoogglans gespoten, 21 medium frets. Die hals voelt heel prettig aan en speelt perfect. Minder te spreken ben ik over de constructie. De hals zat niet vast in de body. Bij een beetje trekken hoorde je hem kraken en zag je hem bewegen. Nadat ik de vier bevestigingsschroeven nog een slagje(!) had gegeven werd het beter, maar het euvel was niet verholpen. Bij een conventionele bas zou dit natuurlijk desastreus zijn voor toonvorming en sustain. Maar ik kan me voorstellen dat het bij de Variax iets minder nauw luistert, omdat de toon en sustain voor een belangrijk deel elektronisch worden opgewekt.
De gesloten stemmechanieken werken goed, maar zitten óók los. Nu ben ik helemaal niet te beroerd om schroevendraaiers en steeksleutels te hanteren, maar dit zijn zaken die in de fabriek behoren te gebeuren. Taak voor de eindcontrole misschien? De brug is volgens een eenvoudig maar functioneel concept dat al meer dan vijftig jaar bestaat. Nog even afgezien van die losse hals en stemmechanieken zou ik zeggen een bas van een gemiddelde Aziatische kwaliteit.
De toonopwekking gebeurt via piezo elementen in de snaarzadels van de brug. Zij brengen de trilling over naar het uitgebreide elektronisch circuit dat zich in de bas bevindt. Je moet je voorstellen dat de ruimte onder de slagplaat volgestouwd is met elektronica. Dat vreet natuurlijk stroom. Daarvoor kun je in een fors compartiment aan de achterzijde maar liefst zes 1,5 Volt AA batterijen aanbrengen. Die zijn goed voor 10-12 uur speelduur. In noodgevallen is een 9 Volt blokje aan te sluiten, die kan de bas 1-2 uur van stroom voorzien. Het handigst is de meegeleverde XSP-DI te gebruiken. Deze DI wordt op zijn beurt gevoed door een 12 Volts transformator. Door een standaard stereo kabel tussen de XSP en de Variax te zetten ontvangt de bas zijn voeding. Je kunt volstaan met een monokabel tussen de XSP en je versterker. Mooi is dat de XSP ook een gebalanceerde symmetrische XLR uitgang heeft, met ground/lift en mic/line niveau schakelaar. Dus je bent wel meteen helemaal klaar. Naast de stereo jack uitgang bevindt zich onder een plastic kapje ook nog een RJ45 uitgang, waarmee de Variax op Line6 apparatuur met een Variax aansluiting aangesloten kan worden. In de toekomst kun je daar nieuwe software en geluiden mee uploaden.

Bediening
In de Variax Bass zijn 24 basmodellen ondergebracht. Je kunt ze bereiken door een roterende schakelaar met twaalf standen. In iedere stand heb je twee modellen ter beschikking. Door op de mastervolume knop te drukken schakel je heen en weer. Een roodgroene led geeft aan welk model actief is en verlicht de Model Select knop in het donker. Verder tref je aan de tweebands toonregeling met een zogenaamde ‘stacked’ potmeter. De ring is bass, center is hoog. Deze toonregeling werkt ook voor de modellen van passieve bassen. In de Synth positie kun je met de toonregeling de hoeveelheid en de snelheid van het effect regelen.
De Blend regelaar werkt voor basmodellen met twee elementen als normale balansregelaar tussen brug- en halselement. Voor de modellen met maar één element kun je met de Blend regelaar het element virtueel verplaatsen van de standaard positie richting brug of hals. Dat is een goede vondst die natuurlijk veel extra geluidsmogelijkheden oplevert. Zo kun je bijvoorbeeld het model Prebass Green nog meer typisch als een Precision laten klinken door het element iets meer naar de hals te ‘verschuiven’.
In geval je een akoestisch model hebt geselecteerd, bepaal je met Blend de positie van de microfoon: dichterbij het instrument of meer ‘ambient’. Met de Volume knop regel je natuurlijk het volume en kun je heen en weer schakelen tussen de rode en groene presets.
Om alle mogelijkheden van de Variax Bass te optimaliseren is het mogelijk om de persoonlijke instellingen van iedere preset op te slaan. Je kiest een model en bewerkt dat met Blend en Tone naargelang je voorkeur. Vervolgens houd je de Model Select knop even ingedrukt totdat de led stopt met knipperen en alle instellingen zijn opgeslagen. De volgende keer dat je het betreffende model inschakelt zijn deze instellingen actief. Je kunt zo je sounds zo vaak customizen als je wilt. Al met al is de bediening van de Variax Bass heel eenvoudig, effectief en doelmatig.

Presets en geluid
Line6 heeft geprobeerd in de 24 modellen een aantal iconen van vijftig jaar basgeschiedenis vast te leggen, met hier en daar een exotisch uitstapje. Zie onderstaande tabel voor een overzicht van de modellen.

VinJ: 1961 Fender Jazz Bass 1960 & Fender Jazz Bass Flatwound
ModJ: 2004 Fender Deluxe Jazz Bass & 1961 Fender Jazz Bass Fretless
Prebass: 1963 Fender Precision Bass & 1958 Fender Precision Bass Flatwound
Manta: 1977 Music Man Stingray & 2003 Modulus Flea Bass
Clang: 1971 Rickenbacker 4001 & 1963 Rickenbacker 4001 Flatwound
Hollow: 1966 Danelectro Longhorn Bass & 1963 Höfner 500/1 (Violin) Flatwound
Thump: 1963 Gibson Thunderbird 4 & 1966 Gibson EB-2D
Modern: 2002 MTD 535 & 2003 Warwick Thumb
Alchemy: 1978 Alembic Long Scale & Steinberger XL2
8 & 12: 1968 Hagström H8 & 1994 Hamer B12A
Acoustic: 2003 Tacoma Thunderchief & 1949 Kay M-1
Synth: Moog MiniMoog & Modern bass synth

Natuurlijk heb ik niet alle originelen bij de hand om een A/B vergelijking te kunnen maken en ben ik gedwongen af te gaan op mijn geheugen en voorstellingsvermogen, want ik weet echt niet uit mijn hoofd hoe bijvoorbeeld een MTD 535 klinkt. Maar iedere bassist kan zich zo ongeveer wel een voorstelling maken van de sounds die deze modellen moeten representeren. In een aantal gevallen was ik verbaasd en kon ik het gemodelleerde geluid niet plaatsen. Dat was bijvoorbeeld het geval bij de 1971 Rickenbacker 4001. In mijn beleving zou die veel meer moeten klinken als een knarsende met grind gevulde Rijnaak. De Höfner vioolbas klonk mijns inziens veel te modern en open. Veel te goed dus. Ik kon geen fretless geluid produceren in de ModJ Red preset. Dat was meer een bas waar een autowah op de achtergrond meeliep. De acht en twaalfsnarige modellen vond ik teveel als een digitale effectprocessor klinken.
Soms echter vond ik de originelen goed getroffen. Dat gold voor de andere Jazzbassen, de Precisions en de Stingray. Ook de contrabas klonk overtuigend. Voor de andere geluiden kan ik alleen maar zeggen dat ze goed klonken en bruikbaar zijn.
Een aantal jaren geleden keek ik eens naar een Duitse versie van het TV programma ‘Wedden Dat’. Tot mijn stomme verbazing zag ik daar een jongeman die geblinddoekt naar opnames van allerlei klassieke basgitaren moest luisteren en feilloos tientallen (ik meen dertig) basgitaren wist te typeren. Het zou een interessant experiment zijn deze mijnheer eens te laten luisteren naar de modellen van de Variax Bass om te zien hoever hij komt.
De vraag is echter of je de Variax Bass op deze wijze als een ‘vintage scherprechter’ moet benaderen. Zinvoller lijkt mij de constatering dat je onder pinkbereik een flink aantal goede en bruikbare basgeluiden hebt, die je kunt aanpassen en opslaan. Ideaal voor bijvoorbeeld Top-100 werk en studio.
Een verhaal apart zijn nog de Synth modellen. Allereerst moet gezegd worden dat de sounds echt heel goed en authentiek zijn. Chapeau. Maar de vertaling van de gespeelde noot naar geluid blijkt toch niet eenvoudig. Volgens Line6 zou de Variax door de wijze van toonopwekking geen vertraging moeten kennen omdat er geen pitch herkend hoeft te worden en vertaald naar een MIDI noot. Ook hoeft er geen sample getriggerd te worden. Toch vind ik hem traag. Ook de tracking van verbuigingen en slides zou geen probleem zijn, maar ik ben het daar niet mee eens. De Variax verslikt zich regelmatig. Het probleem zit hem misschien niet eens zozeer in de elektronica en software, als in de wijze waarop een bassist speelt. Ben je bijvoorbeeld gewend in fingerstyle een beetje ritmisch te spelen met veel mutes, dan hebben de Synth modellen daar moeite mee. Je moet echt je speelstijl aanpassen: heel weinig spelen en heel precies spelen is het credo. Dat is natuurlijk in ieder geval een goed uitgangspunt voor het edele basspel, dus misschien word je er ook nog een betere bassist van…

Conclusie
Is de Variax Bass 700 ´the last and only bass you´ll ever need´? Op dit moment niet denk ik, maar dat zou hij wel kunnen worden. Het instrument zelf kan beter, dat is niet zo ingewikkeld. Ook moet het mogelijk zijn met de opgedane ervaringen de kinderziektes uit de aangeboden simulaties te halen. Tenslotte is de Bass POD ook geëvolueerd tot de Bass POD XT. Rest te vermelden dat een hele goede harde gigbag standaard wordt meegeleverd.

Specificaties Line6 Variax Bass 700

Prijs: € 1.369,-
Land van herkomst: Korea
Type: Solidbody modeling bas
Body: Elzen
Hals: esdoorn geschroefd
Toets: palissander
Frets: 21 medium
Mensuur: 864 mm
Topkam/breedte: kunststof 37 mm
String-spacing brug: 18 mm
Hardware: standaard chroom
Elektronica: piezo elementen in snaarzadels brug. Volume, Blend, tweebands toonregeling, Model Select met 24 models.
Gewicht: 4,9 kg
Afwerking: sunburst

Variax Bass 700